L'énergie

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Plus le temps passe, plus les sources d'énergie se diversifient. Aujourd'hui, nous parlons d'énergie solaire, éolienne, géothermique, hydraulique ou fossile. Nous discutons également d'énergie renouvelable, non renouvelable et d'efficacité énergétique. Ce qui est sûr, c'est que  l'énergie est toujours au centre de nos vies, mais savons-nous nous y retrouver? Voici des pistes.

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2 octobre 2015

Pleins feux sur... l'Halloween et les nécrophages

Les nécrophages et toi

Oiceoptoma inaequale sur un crâne de cerfHalloween rime avec peur, frissons, sorcière et potion. La fabrication des potions fait souvent appel à des ingrédients plutôt dégoûtants, tels que de la bave de crapaud, des pattes d’araignées, des yeux de chauve-souris, des champignons et des silphes. Il faut ensuite se débrouiller pour obtenir ces ingrédients. Trouver des silphes, juste à y penser, j’en ai des haut-le-coeur… Fouiller les cadavres, quelle horreur! Ah! C’est incroyable tout ce qu’on est prêt à faire pour préparer un philtre d’amour!

L'habit ne fait pas le moine!

Les silphes sont des insectes. Ils ont donc six pattes et leur corps est divisé en trois parties : tête, thorax et abdomen. Ils font partie de Nécrophore pustuleuxl’ordre des coléoptères qui se distingue par la présence d’une carapace qui recouvre leur abdomen. Il s’agit en fait d’une paire d’ailes modifiées appelées élytres qui protègent les ailes membraneuses en dessous. 

Les silphes sont de la famille des silphidés… pas original, mais facile à retenir, non? Cette famille comprend quinze espèces au Québec. La famille se divise en deux sous-familles, les silphinés (six espèces) et les nicrophorinés (neuf espèces). Jusque là rien de spécial, que de la classification. Mais, si je te dis que ces bestioles sont des nécrophages et des coprophages… 

Chez les silphinés, l’espèce la plus commune est le silphe d’Amérique, Necrophila americana. Mâles et femelles se rencontrent sur la carcasse. La femelle y pond ses œufs et les larves ont immédiatement quelque chose à se mettre sous la dent! Les parents ne prodiguent pas de soin à leur progéniture, chacun pour soi. Toutefois, les adultes s’attaquent aux mouches qui veulent aussi leur place sur le cadavre pour y pondre leurs œufs. Il y a là une féroce compétition et, souvent, les silphes sont surpassés en nombre par les mouches qui affluent de partout!

Nécrophore au thorax tomenteux infesté de mitesMais tout n’est pas perdu, les silphes ont des alliés! Observe bien l’image ci-contre : les points minuscules sont des mites. Elles dévorent les œufs et les larves des mouches, au profit des larves de silphe qui ont ainsi plus d’espace et de nourriture. Les silphes adultes, en retour, vont permettre aux mites de se rendre au prochain banquet. Les mites sont transportées d’un cadavre à l’autre sur le dos des silphes. Il s’agit de la phorésie, une forme spéciale d'association entre deux animaux d'espèces et de dimensions différentes, le plus grand (silphe d’Amérique) transportant le plus petit (mites). Cela permet la diffusion de certaines espèces incapables de se déplacer loin par leurs propres moyens.

Il parait que

En anglais, on les nomme carrion beetles. Ce qui pourrait être traduit par coléoptères charognards.

Une heure après sa mort, un cadavre situé jusqu’à trois kilomètres de distance sera détecté par les antennes du nécrophore. Le sens de l’odorat se trouve sur les antennes.

Les nécrophores sécrètent un liquide qui, selon certains, serait un moyen de défense vaporisé dans l’air. Pour d’autres, il servirait à ralentir la décomposition des carcasses.

Liquide sécrété par le nécrophore pustuleux

Les larves de la mouche Protophormia terranovae se nourrissent de tissus putréfiés. Les médecins les utilisent parfois pour nettoyer les plaies, car elles ne détruisent pas les tissus sains.

Nicrophorus americanus, autrefois présent dans plus de 35 États américains, ne se retrouve plus que dans six États aujourd'hui. Cet insecte figure dans la liste officielle des espèces de coléoptères du Québec, mais l'avez-vous vu dernièrement?

Nicrophorus americanus

Chez les nécrophorinés, les premiers individus de chaque sexe qui arrivent près d’une carcasse se dépêchent d’éliminer la concurrence et de s’accoupler! Insectes nocturnes, iAccouplement de silphes marginésls se glissent sous l’animal (oiseau, souris, taupe, etc.) qu’ils enterrent rapidement. Ils ont développé cette stratégie pour soustraire le cadavre aux autres décomposeurs et offrir à leurs larves un milieu propice à leur développement. Les adultes prennent d’ailleurs grand soin de leur progéniture, ce qui est exceptionnel chez les insectes. Normalement, ce sont les insectes dits sociaux, comme les abeilles, les guêpes et les fourmis qui s’occupent de leurs petits.

Tous les goûts sont dans la nature…

Les silphidés sont des coléoptères indispensables dans les écosystèmes forestiers et agricoles. En se nourrissant de cadavres, ils interviennent dans les cycles du carbone et de l’azote. Sur la planète, il y a Trox des nids qui s'alimente sur une patte de cerfdes éléments chimiques : l’oxygène, le carbone, l’azote, le fer, le mercure, etc. Les êtres vivants en utilisent une quarantaine pour se maintenir en vie. Ces éléments sont en quelque sorte des matériaux. Ils sont en quantité limitée sur la Terre et le travail de décomposition réalisé par les silphidés permet de les recycler et de les remettre en circulation pour être utilisés à nouveau. Ce sont les cycles biogéochimiques qui comprennent, en plus du cycle du carbone et de l’azote, celui de l’eau avec lequel tu es sans doute plus familier.


Mais ce n’est pas tout. Les silphidés peuvent être des alliés précieux pour les policiers qui cherchent à obtenir des indices sur les circonstances de la mort d’un individu. Ils font partie des escouades entomologiques légales (PDF). Selon le climat, cinq à sept escouades d’insectes se succèdent. Ils agissent selon une chronologie bien définie. Chaque type d’insecte apparaît à un moment bien précis. Cela permet de déterminer depuis quand le cadavre se trouve là où il a été découvert. Les silphidés entrent en scène sept à douze mois suivant le décès.

Nécrophore pustuleuxDéjà au XIIIe siècle, les insectes jouaient des tours aux meurtriers. Un paysan chinois qui avait commis un meurtre fut démasqué par des mouches. Un homme avait été retrouvé mort poignardé dans une rizière. L’enquêteur se rendit sur les lieux et demanda aux ouvriers de déposer leurs faucilles devant lui. Les mouches se dirigèrent vers une faucille en particulier. Même s’il avait nettoyé le sang sur sa lame, le coupable ne réussit pas à tromper les mouches. Il fut arrêté.

Oiceoptoma inaequale se nourrissant de charogne

De plus, les insectes sont de véritables éponges! Ils absorbent tout ce que la victime a absorbé. Les policiers peuvent détecter les traces de drogue dans le corps des victimes. Dans les années 1970, le squelette d’une femme fut découvert. Le dernier jour où elle avait été vue, le pharmacien lui avait vendu un somnifère. Ce même somnifère fut retrouvé dans les larves des mouches qui entouraient son squelette. L’enquête conclut au suicide.

 

Pour en savoir plus

Les insectes du Québec

Revue INSECTES - Office pour les insectes et leur environnement

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